La advertencia de los ingenieros de Utah fue ignorada antes de la explosión del Challenger hace 30 años

El 28 de enero de 1986 fue un día frío en Utah, con una temperatura mínima de 18 grados en Brigham City. Ese fue también el frío que hizo durante la noche en Cabo Cañaveral, Florida, donde el transbordador espacial Challenger se encontraba en la plataforma de lanzamiento.

Una multitud ansiosa se reunió allí mientras los estudiantes de todo el país se agolpaban ante las pantallas de televisión para ver a Christa McAuliffe, de New Hampshire, convertirse en la primera profesora en el espacio.

Nadie sabía que un grupo de ingenieros de Morton Thiokol Inc. de Utah, fabricante de los motores de los cohetes propulsores acoplados al tanque de combustible externo del transbordador, había recomendado que no se realizara el lanzamiento debido a las bajas temperaturas de Florida.

Con la advertencia rescindida por sus jefes, bajo la presión de la NASA, algunos de los ingenieros temían que el Challenger pudiera explotar en la plataforma de lanzamiento.

No lo hizo. Explotó a los 73 segundos de vuelo.

La tragedia, ocurrida hoy hace 30 años, dejó atónita a la nación y a las legiones de niños que veían morir a los siete miembros de la tripulación.

Las investigaciones comenzaron de inmediato y el presidente Ronald Reagan nombró la Comisión Rogers para aclarar los errores. Pronto, gran parte de la atención se centraría en Utah, en los cohetes propulsores y en los ingenieros que habían recomendado que no se lanzara, y por qué se les desobedeció.

Para algunos, el desastre aún resuena.

La división aeroespacial de Morton Thiokol obtuvo en 1974 un contrato para fabricar los cohetes impulsores del transbordador, y construyó una instalación de pruebas en el remoto desierto al norte del Gran Lago Salado, cerca de Brigham City. En 1986, la división contaba con una plantilla de unos 4.000 empleados en Utah.

Los cohetes propulsores se construían en secciones que contenían combustibles a base de aluminio por encima de los motores. Las juntas de las secciones estaban selladas por enormes juntas tóricas primarias y otras secundarias en caso de que el sello principal fallara. Antes de la explosión del Challenger, se habían realizado 24 lanzamientos y aterrizajes con éxito.

Pero Allan McDonald, residente en Ogden y director del programa de motores de refuerzo de Morton Thiokol, dijo que no todo iba bien incluso antes del lanzamiento de 1986.

En enero de 1985, los ingenieros de la empresa encontraron una gran cantidad de hollín negro en las juntas tóricas de los propulsores recuperados que habían ayudado a lanzar el Discovery. Era la primera vez que encontraban hollín negro en los anillos, lo que indicaba una fuga en las juntas, dijo McDonald, que se jubiló en 2001.

Los ingenieros concluyeron que la única diferencia con respecto a los lanzamientos anteriores había sido la temperatura del aire: 53 grados, la más baja hasta ese momento. La temperatura había descendido hasta los diez grados durante tres noches antes de ese lanzamiento.

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